EL CAPITÁN JAMES COOK

La semana pasada tuve ocasión de revisitar la magnífica serie que en el año 1987 varios países (entre los cuales se encontraba España) produjeron sobre la figura del capitán James Cook, a quien en la pequeña pantalla encarnaba un contenido Keith Mitchell. Esa serie me llevó en su día a adquirir un ejemplar de los diarios del capitán Cook que, para mi enorme sorpresa (hablo de mediados de los ochenta, cuando el autor de estas líneas aún no había alcanzado la mayoría de edad) habían sido editados en lengua castellana.

La interesantísima figura del capitán Cook bien merece un recuerdo en este blog, dada la importancia vital de sus tres viajes a lo largo del orbe. Su primer viaje, que le ocupó tres años de su vida (en concreto entre los años 1768-1771) tenía como objetivo primordial seguir el tránsito de Venus desde la isla de Tahití, aunque en realidad el objetivo de la expedición era mucho más amplio: intentar la colonización de la terra australis, una vasta extensión que el geógrafo Alexander Dalrymple afirmaba existía en la zona sur del pacífico. Cook tuvo que vencer muchas reticencias derivadas de su oscuro origen, mas finalmente el primer lord del Almirantazgo, sir Edward Hawke (que, por cierto, en la serie de televisión era interpretado por Fernando Rey) logró imponerse y encomendar al recién ascendido teniente James Cook el mando del Endavour, navío de poco calado (insistencia personal del teniente Cook) que albergó una amplia representación de lo más granado del mundo cultural de la Royal Society, encabezada por sir Joseph Banks. En este primer viaje Cook logró culminar con éxito el seguimiento del tránsito de Venus y descubrió las tierras de Nueva Zelanda, donde bautizó una cala con el peculiar nombre de Botany Bay, pero no logró descubrir la terra australis (más que nada porque dicho continente no existía, al menos tal y como lo concebía Dalrymple). La disciplina, no excesivamente severa pero disciplina mantenida por Cook, obsesionado por mantener el escorbuto alejado de su nave, logró superar momentos difíciles como el que se produjo cuando el navío chocó con un arrecife de coral y tuvo que acudir a la Batavia holandesa para su reparación.

En el segundo viaje, que ocupó a Cook otros tres años (de 1773 a 1776) se le entregó el mando del navío Resolution, si bien en esta ocasión le acompañaría un segundo buque al mando del capitán Fourneaux. En esta segunda expedición James Cook trazó mapas de todo el hemisferio sur, llegando incluso a tocar la Antártida, logrando poner fin al mito del continente austral concebido por Dalrymple. Fue precisamente a raíz de este segundo viaje cuando James Cook se convirtió en una celebridad nacional (siendo incluso recibido por el monarca Jorge III), concediéndosele un honorable retiro.

Pero la vida del mar llamaba a su puerta y a James Cook se le ofreció nuevamente el mando del Resolution en una tercera expedición en busca del paso del noroeste. En este viaje acompañaban a Cook viejos camaradas como Charles Clerke, John Gore y el posteriormente célebre William Bligh (quien, por cierto, evitó una catástrofe al impedir el choque del navío con unos arrecifes de coral). En su viaje Cook se detuvo en las islas Hawaii, donde fueron recibidos como si de dioses se trataran. No obstante, tras la partida un temporal ocasionó unos graves desperfectos en el navío que le obligaron a regresar nuevamente a tierras hawaianas para reparar las deficiencias en el barco. Quienes conocían a Cook no podían menos que extrañarse de su comportamiento en este tercer viaje, dado que el capitán había sido muy estricto, pero sin llevar la disciplina hasta extremos intolerables, como en efecto procedió a hacer en esta última expedición. Los nativos reaccionaron de manera hostil y procedieron al robo de numerosos productos. El día 14 de febrero de 1779 Cook, en contra de su proceder habitual en estos casos (donde simplemente procedía a tomar rehenes entre la población indígena, como había realizado en Tahití) decidió tomar como prisionero al propio monarca hawaiiano. Los nativos rodearon a los oficiales encargados de trasladar al prisionero al barco. Nadie reaccionó mientras Cook afrontaba la situación, pero cuando el capitán dio la espalda a la multitud indígena para dar órdenes a los guardiamarinas un hawaiano le clavó su lanza en la espalda, siguiendo a continuación una carnicería donde todos los nativos clavaron repetidamente sus lanzas en el cuerpo inerte de Cook. Su segundo Charlie Clerke tomó el mando de la expedición para regresar a Inglaterra, pero, gravemente enfermo de tuberculosis no llegó a completar la misión, que culminaría con éxito el norteamericano John Gore.

A Cook se debe, en gran parte, el conocimiento de la vasta zona del pacífico sur, y aún hoy muchos topónimos continúan siendo los que este gran navegante británico les otorgó allá en el último tercio del siglo XVIII.

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de Monsieur de Villefort Publicado en Historia

5 comentarios el “EL CAPITÁN JAMES COOK

  1. Excelente blog, excelente entrada. Lástima que España no rinda el mismo tributo a sus héroes homónimos, en este caso, Malaspina

    ¿dónde encontraste la serie? Llevo años buscándola, y sólo la he visto en inglés. Me gustaría verla en nuestra lengua,

    Muchas gracias,

    Saludos

  2. Muchas gracias por su amable comentario. En cuanto a la serie, no me consta que se haya editado en DVD, y por ahora me temo que tendremos que conformarnos con el recuerdo de su ya lejana emisión televisiva. Estaba brillantísimo el australiano Keith Michell en el rol de James Cook, y maravillosamente cínico nuestro Xavier Elorriaga como Lord Sandwich, sin olvidar a Fernando Rey como Sir Edward Hawke, el responsable del Almirantazgo que dio a Cook el mando del navío en el primero de sus tres célebres viajes.

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