NLRB v CANNING: ¿LA PRERROGATIVA PRESIDENCIAL DEL RECESS APPOINTMENT ANTE EL TRIBUNAL SUPREMO?

Barack Obama

El próximo día 20 de junio de 2013 el Tribunal Supremo de los Estados Unidos tendrá ocasión de decidir si acepta conocer un asunto que le ha sido sometido vía writ of certiorari por el Solicitor General en nombre de uno de los organismos administrativos norteamericanos. En concreto, estamos refiriéndonos al caso National Labor Relations Board v. Noel Canning, y afecta a un tema tan importante como es la facultad presidencial de realizar nombramientos provisionales, lo que en términos jurídicos se conoce con la denominación recess appointment. Para el lector no familiarizado con el lenguaje y los términos jurídicos estadounidenses, resumiremos brevemente dicha facultad jurídica que ostenta el jefe de estado norteamericano.

De conformidad con las previsiones constitucionales, en concreto con lo dispuesto en el artículo segundo sección segunda de la Constitución de 1787, el nombramiento de cargos federales corresponde al presidente con la necesaria aprobación del Senado (es la famosa cláusula del “advise and consent”); ello implica que el Presidente es quien designa a la persona elegida para un cargo (ya sea de juez federal o de miembro de cualquier agencia administrativa) pero éste ha de contar con la necesaria aprobación senatorial. Dicha regla general admite dos excepciones, expresamente previstas en el texto constitucional: la primera, que el Congreso autorice que el Presidente pueda nombrar por sí mismo sin necesidad de intervención del Senado los empleados públicos de puestos inferiores (lo que implica que para designar a los miembros de la junta rectora es siempre necesaria la intervención senatorial); la segunda, que es la verdaderamente importante para el caso enjuiciado, es la facultad del recess appointment, o la facultad de realizar unilateralmente nombramientos para cubrir vacantes cuando el Senado no se encuentra reunido. Ahora bien, en el caso de este último tipo de nombramientos, la duración del mandato tiene una limitación ex constitucione: la persona designada mediante un recess appointment finaliza su mandato al final del siguiente periodo ordinario de sesiones senatoriales salvo, obvio es decirlo, que dicha cámara confirme el nombramiento provisional, en cuyo caso éste se convierte en definitivo. En concreto, el último párrafo de la sección segunda del artículo segundo establece que “The President shall have power to fill up all vacancies that may happen during the recess of the Senate, by granting commissions which shall expire at the end of their next sesión” (lo que podríamos traducir como “El Presidente ostenta el poder de cubrir todas las vacantes que puedan producirse durante en ausencia de sesiones del Senado, efectuando nombramientos que finalizarán al final del siguiente periodo de sesiones”).

Descendamos, pues, de la teoría general al caso concreto enjuiciado, que afecta a los nombramientos efectuados por Obama para cubrir las vacantes de un ente público. El organismo en cuestión, el National Labor Relations Board, es el encargado de ejecutar las previsiones de la normativa laboral, en concreto de la National Labor Relations Act; se trata de un órgano colegiado integrado por cinco miembros cuyo mandato se extiende durante cinco años, imponiéndose ex lege la necesidad de la presencia de tres de los mismos para que pueda entenderse válidamente constituido, sin perjuicio de que en ocasiones excepcionales pueda autorizarse un quorum superreducido al ser válida la sesión con la presencia de dos de los tres miembros, siempre que el número de vacantes del organismo no alcance las tres dejando al órgano en cuestión con sólo dos personas, momento en el cual la actividad del órgano queda paralizada. Eso es lo que ocurrió con el National Labor Relations Board en enero de 2012, cuando dos de las vacantes que se habían producido en el año anterior no habían sido cubiertas y de los tres miembros restantes uno había sido efectuado en virtud de la potestad del recess appointment, por lo que su mandato expiró dejando con sólo dos miembros a dicho ente público. En consecuencia, el presidente realizó tres nombramientos provisionales.

El problema se inicia cuando un particular impugna una resolución del National Labor Relations Board argumentando que el Senado no se hallaba fuera del periodo de sesiones cuando el Presidente realizó los nombramientos que permitieron alcanzar el quorum, lo que acarreaba una importante consecuencia jurídica: si los nombramientos eran nulos el órgano no se hallaba válidamente constituido y, por tanto, carecía de potestad para dictar la Resolución al ser su número de miembros entonces inferior a tres, deviniendo ésta por tanto en nula de pleno derecho. El Tribunal de Apelación estimó las pretensiones del demandante y anuló el acto administrativo en cuestión al entender que, en efecto, los nombramientos presidenciales eran nulos al sobrepasar las facultades constitucionales establecidas para un recess appointment.

En el writ of certiorari que se interpuso ante el Tribunal Supremo se plantean dos cuestiones jurídicas a resolver por dicho organismo judicial: primero, si la prerrogativa presidencial de recess appointment se limita a vacantes producidas en cualquier momento que el Senado no se encuentre reunido (es decir, si aún en el seno de un periodo ordinario de sesiones se produce una vacante pero el Senado no se encuentra reunido) o si se limita únicamente a vacantes producidas en el periodo que transcurre entre dos periodos ordinarios de sesiones; segundo, si esa prerrogativa se limita a la potestad de cubrir vacantes existentes durante ese periodo de ausencia de sesiones de la cámara o si, por el contrario, se limita a vacantes que se produzcan en ese momento.

Sin duda alguna, la resolución de dicho asunto contribuirá a delimitar con más claridad esta interesante figura jurídica.

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